lunes, 24 de julio de 2017

El elemento 109

La revista Investigación y Ciencia en marzo de 1998 publicó un artículo sobre Lise Meitner. Meitner nació en Viena, en una familia judía convertida al cristianismo, en 1878. Se doctoró en física en la Universidad de Viena en 1907. Tuvo como profesor a Ludwig Boltzmann, experto en termodinámica y autor de la expresión matemática de la entropía (S=k.log W).
Lise Meitner
Desde 1917 fue profesora de física en el Instituto Kaiser Wilhelm y en la Universidad de Berlín. Trabajó con el  profesor Otto Hahn, que llevaba la sección de radioquímica, y juntos descubrieron en 1918 el Protactinio, elemento 91 de la tabla periódica anterior al uranio (92). A principio de los años 1930 se interesó por los experimentos de Enrico Fermi, en Roma, que, bombardeando con neutrones diversos elementos, descubrió que cuando se trataba del uranio se producían emisiones beta, cuyas características correspondían a elementos transuránicos (en la tabla periódica).
Enrico Fermi
En 1937 Meitner publica un artículo en el que cuestiona el modelo nuclear imperante en su época; estaba a punto de identificar el modelo de fisión nuclear. En octubre de 1938 huye de Alemania y se instala en Estocolmo. Mantiene correspondencia  con Hahn y se entrevista, en secreto, con él en Copenhage el 13 de noviembre; en la discusión que mantienen Meitner defiende que, en los experimentos que se están practicando, no se obtienen isótopos de uranio sino que el proceso tiene otros resultados.
Lise Meitner y Otto Hahn
En enero de 1939 Hahn publica en una revista alemana un articulo sobre la fisión nuclear y Meitner y su sobrino Frisch, también físico, lo hacen pocas semanas después en la revista Nature. Para los no iniciados “parecía que los químicos habían descubierto la fisión y los físicos se habían limitado a dotarla de un bastidor teórico.” Hahn no se portó con honradez.
Laboratorio Nacional de Oak Ridge - Tennessee - 1943
Hahn recibió en 1944 el premio Nobel de Química y, después de la guerra, fue en Alemania una figura nacional, entre otras razones, por no haber construido la bomba atómica para los nazis.
Lise Meitner, Otto Hahn (c.) y el Presidente de la RFA Heinrich Lübke (d.)
Lise Meitner era un persona introvertida que detestaba la publicidad. En 1960 se fue a Cambridge donde murió  en 1968, a punto de cumplir los 90 años. Ironías de la Historia, en 1997 se decidió dar su nombre al elemento de la tabla periódica 109, el Meitnerio. Una venganza del destino.

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